Aussichten für gefährdetes US-Forschungsprogramm für Kleinunternehmen bessern sich | Wissenschaft

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Das Small Business Innovation Research (SBIR)-Programm der US-Regierung ist eine wichtige Finanzierungsquelle für akademische und industrielle Wissenschaftler, die Entdeckungen kommerzialisieren möchten. Aber es hat seit seiner Einführung im Jahr 1982 zahlreiche Nahtoderfahrungen gemacht. Dieses Jahr ist keine Ausnahme, mit freundlicher Genehmigung von Senator Rand Paul (KY), dem ranghöchsten Republikaner im Small Business Committee des Senats.

Paul, der der Meinung ist, dass SBIR-Zuschüsse oft verschwenderisch und möglicherweise sogar eine Bedrohung für die nationale Sicherheit sind, entgleiste die erwartete routinemäßige Erneuerung des 4-Milliarden-Dollar-Programms pro Jahr, indem er zahlreiche Änderungen vorschlug, von denen Befürworter sagen, dass sie lähmen, wenn nicht sogar lähmen würden es. Aber wichtige Gesetzgeber sagen, dass sie sich einem Kompromiss nähern, der das Programm über sein derzeitiges Ablaufdatum am 30. September hinaus verlängern würde, angespornt durch starke Bitten des Verteidigungsministeriums (DOD), des größten Anbieters von SBIR-Zuschüssen.

„Die kleinen Unternehmen, die teilnehmen [in SBIR] sind ein lebenswichtiger Teil des Forschungs- und Entwicklungsunternehmens des Verteidigungsministeriums“, schrieb Heidi Shyu, Unterstaatssekretärin für Forschung des Verteidigungsministeriums, am 12. Juli im zweiten von zwei kürzlich erschienenen Briefen an die Leiter der Ausschüsse für kleine Unternehmen im Senat und im US-Repräsentantenhaus. „Das Ministerium befürchtet, dass Lücken oder Verzögerungen bei der erneuten Genehmigung den Kleinunternehmen irreparablen Schaden zufügen und sich nachteilig auf die nationale Sicherheit auswirken werden“, erklärte Shyu. Im Jahr 2021 vergab DOD fast 3500 SBIR-Auszeichnungen in Höhe von insgesamt 1,7 Milliarden US-Dollar.

Auch Hochschullobbyisten drängen auf eine Verlängerung. „SBIR ist für die Kommerzialisierungsbemühungen der Universitäten sehr wichtig geworden, daher ist es entscheidend, dass der Kongress es erneut genehmigt“, sagt Tobin Smith von der Association of American Universities.

Die Appelle scheinen die beiden Seiten näher zusammengebracht zu haben, als sie Pauls größte Bedenken ansprachen. „Ich werde weiterhin in gutem Glauben mit meinen Kollegen zusammenarbeiten, um einen parteiübergreifenden Kompromiss zu erzielen, der SBIR erneut autorisiert … bevor es ausläuft, während gleichzeitig unsere nationale Sicherheit geschützt und mehr Technologien des Programms auf den Markt gebracht werden“, sagte Senator Ben Cardin (D-MD). , der dem Gremium vorsitzt, in einer Erklärung vom 15. Juli an WissenschaftInsider. Am selben Tag teilte Pauls Kommunikationsdirektorin Kelsey Cooper dies mit WissenschaftInsider: „Wir haben Fortschritte gesehen und hoffen, dass wir zu einer Lösung kommen.“

Elf Bundesbehörden betreiben SBIR-Programme, die durch eine vorgeschriebene Zuweisung von 3,2 % ihrer Forschungsbudgets finanziert werden. Ein Begleitprogramm für akademische Spin-off-Unternehmen, das sogenannte Small Business Technology Transfer (STTR)-Programm, erhält einen zusätzlichen Anteil von 0,45 % an den Forschungsbudgets der fünf größten Agenturen: DOD; das Department of Health and Human Services, das die National Institutes of Health (NIH) beherbergt; das Energieministerium; NASA; und die National Science Foundation (NSF).

Die Programme, die von der Small Business Administration koordiniert, aber von jeder Agentur verwaltet werden, wurden vom Kongress mehrmals neu genehmigt, aber nie dauerhaft gemacht. Die letzte Verlängerung um 6 Jahre erfolgte 2016 im Rahmen der Gesetzgebung, die dem DOD jährliche Leitlinien vorgibt.

Letztes Jahr signalisierte Paul seinen Widerstand gegen eine weitere Verlängerung. Bei einer Anhörung im September 2021 argumentierte er, dass SBIR-Investitionen oft nicht zu einem marktfähigen Produkt führen, und fragte, „ob die Steuerzahler den Wahnsinn weiterhin finanzieren sollten [of funding companies] ohne Erwartung einer Kapitalrendite.“ Er beschwerte sich auch darüber, dass einige SBIR-Zuschüsse letztendlich China geholfen hätten, und wies auf einen DOD-Bericht hin, der eine Handvoll Fälle aufzeigte, in denen in den USA ansässige Wissenschaftler, die von SBIR finanziert wurden, nach China umzogen.

SBIR-Befürworter sagen, dass diese Einwände nicht stichhaltig sind. Bei der Anhörung im September 2021 stellte beispielsweise Jere Glover vom Small Business Technology Council fest, dass etwa zwei Dutzend SBIR-Studien der National Academies of Sciences, Engineering, and Medicine eine hohe Kommerzialisierungsrate wichtiger Technologien festgestellt haben.

Befürworter haben auch gegen die zusätzlichen Sicherheitsanforderungen argumentiert, die Paul anstrebt. In einem Brief vom 2. Juni warnte Shyu, sie könnten Forschern, die nicht klassifizierte Forschung betreiben, eine „unzumutbare Belastung“ auferlegen.

Andere haben argumentiert, dass neue Anforderungen verfrüht wären, da das Büro für Wissenschafts- und Technologiepolitik des Weißen Hauses immer noch an der Ausarbeitung einer regierungsweiten Richtlinie zur Forschungssicherheit arbeitet, die im Januar 2021 vom damaligen Präsidenten Donald Trump herausgegeben wurde. Darüber hinaus verstärkten mehrere Behörden ihre Überwachung ausländischer Kooperationen im Rahmen der umstrittenen China-Initiative, die die Trump-Administration 2018 ins Leben gerufen hat und die nun beendet wurde.

Aber Paul und Blaine Luetkemeyer (MO), ranghöchste Republikaner im Small Business Committee des Repräsentantenhauses, glauben immer noch, dass Schutzmaßnahmen erforderlich sind, um das zu bekämpfen, was sie „bösartige“ ausländische Einflüsse nennen. „Wir glauben nicht, dass die Regierung genug tut“, um Länder daran zu hindern, staatlich finanzierte Forschung zu stehlen, sagt ein Mitarbeiter des Repräsentantenhaus-Ausschusses. Ein Vorschlag sieht vor, dass der Kongress von SBIR-Stipendiaten verlangt, ihr Geld zurückzugeben, wenn ihre Verbindungen zu China als Bedrohung für die nationale Sicherheit angesehen werden.

Pauls Position hat sich in den letzten Wochen entwickelt. Zum Beispiel hat er eine Forderung nach einer Obergrenze von drei Auszeichnungen pro Empfänger fallen gelassen (es gibt derzeit keine Begrenzung, und einige Unternehmen haben Dutzende von Auszeichnungen), nachdem Shyu am 2. Juni schrieb, dass die vorgeschlagenen Obergrenzen „den Wettbewerb verringern und Innovationen hemmen werden“.

Paul konzentriert sich nun auf Bestimmungen, die wirtschaftliche Maßstäbe für Zuschussempfänger setzen würden, wie z. B. zu verlangen, dass sie einen überwiegenden Teil ihrer Einnahmen aus Verkäufen und nicht aus SBIR-Zuschüssen beziehen. Die Maßnahme zielt auf das ab, was Kritiker SBIR „Mühlen“ nennen.

Aber Shyu sagt, dass es nicht so einfach ist. „Benchmarks, die zu weit gehen … [could] Auswirkungen auf die Fähigkeit der Abteilung, die Bedürfnisse von Warfightern zu erfüllen“, schrieb sie letzte Woche. Sie argumentierte, dass alle neuen Benchmarks in einem zweijährigen Pilotprojekt getestet werden sollten, um „die vollständigen Konsequenzen und Auswirkungen auf kleine Unternehmen zu verstehen“.

Angesichts knapper Zeit und eines überfüllten Gesetzgebungskalenders hoffen die SBIR-Befürworter, dass der Kongress einen Weg findet, das Programm am Leben zu erhalten, selbst wenn es keine eigenständige Verlängerung verabschieden kann. Eine Option besteht darin, der jährlichen Verteidigungsautorisierungsrechnung eine Verlängerung hinzuzufügen, was normalerweise eine sichere Wette ist.

Das Repräsentantenhaus hat eine zweijährige SBIR-Verlängerung in die Version aufgenommen, die es letzte Woche verabschiedet hat, wobei das Weiße Haus seine Unterstützung vor der Abstimmung signalisiert hat. Aber es ist nicht klar, ob der Senat das Gleiche tun und dann vor dem 30. September etwaige Differenzen mit dem Repräsentantenhaus beilegen kann.

Ein weiteres potenzielles Vehikel ist die Ausgabenrechnung für das Geschäftsjahr 2023, das am 1. Oktober beginnt. Der Kongress wird wahrscheinlich die endgültigen Maßnahmen bis nach den Zwischenwahlen im November verschieben, aber es wird erwartet, dass er eine vorläufige Maßnahme verabschiedet, die die Ausgaben auf dem derzeitigen Niveau einfriert. Diese kurzfristige Lösung, die als fortlaufende Lösung bezeichnet wird, könnte auch eine einfache Bestimmung zur Verlängerung der SBIR- und STTR-Programme umfassen.

Es ist nicht klar, was passieren würde, wenn der Kongress das SBIR-Programm nicht bis zum 30. September erneut genehmigt. DOD-Beamte sagen, dass sie nach diesem Datum keine neuen Auszeichnungen vergeben oder Vorschläge annehmen werden, und letzten Monat unternahm eine Navy-Komponente des Programms den vorbeugenden Schritt, sich aus einer aktuellen Ausschreibung zurückzuziehen.

Das NIH, das das zweitgrößte SBIR-Programm durchführt, plant jedoch, weiterhin SBIR- und STTR-Vorschläge einzuholen und zu finanzieren, „auch wenn es keine gesetzlichen Anforderungen gibt“. NSF-Beamte lehnten es ab, sich zu ihren Plänen zu äußern, obwohl einige Beobachter spekulieren, dass sie und andere Behörden sich dafür entscheiden könnten, SBIR-ähnliche Programme mit vorhandenen Mitteln durchzuführen.