Bio21 Institute schafft Räume für Biotech-Startups

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Das Bio21 Institute ist ein 140-Millionen-Dollar-Forschungsinstitut und Entwicklungseinrichtung im Herzen von Melbourne, spezialisiert auf medizinische, landwirtschaftliche und ökologische Biotechnologie. Die Sammlung von Gebäuden reicht von hochmodernen Glasmonolithen bis hin zu etwas heruntergekommenen Gebäuden aus den 1960er und 70er Jahren und einigen klassischen Steinfassaden.

Ich treffe den Direktor des Instituts, Professor Michael Parker, vor seinem geräumigen Büro; Er ist ein an der Oxford University ausgebildeter Chemiker und Professor für Biochemie und Pharmakologie an der University of Melbourne. Er führt mich durch die labyrinthischen Einrichtungen und zeigt mir die verschiedenen Maschinen, mit denen Wissenschaftler biologische Moleküle sichtbar machen können, und Instrumente, die die Wechselwirkungen von Medikamenten mit Proteinen messen.

Die Ausrüstung ist beeindruckend – ihr Wert übersteigt 50 Millionen US-Dollar, wobei viele einzelne Maschinen mehr als 1 Million US-Dollar kosten. Die meisten Biotech-Startups können vom Zugang zu solchen Einrichtungen nur träumen – doch einige wenige Glückliche dürfen sie nutzen, vorausgesetzt, sie erfüllen die Kriterien von Parker.

Die meisten Biotech-Startups können vom Zugang zu solchen Einrichtungen nur träumen – doch einige wenige Glückliche dürfen sie nutzen.

„Seit ich 2017 die Leitung übernommen habe, habe ich mehr als 40 Anfragen von Startups erhalten, hier zu wohnen“, sagt er. „Die Kriterien (für die Aufnahme) konzentrieren sich darauf, wie viel ein Unternehmen voraussichtlich zu Bio21 und der Universität beitragen wird und wie sie bestehende Mieter ergänzen.“

Derzeit sind etwa acht gesundheits- und wissenschaftsbasierte Startups am Institut angesiedelt. Alle haben Zugang zu den Einrichtungen von Bio21 zu einem stark ermäßigten Preis.

Parker stellt mich Glenn Gilbert vor, Geschäftsführer von Rhythm Biosciences, einem börsennotierten Startup, das einen Bluttest für Darmkrebs entwickelt. Gilbert erzählt mir, dass er und sein 10-köpfiges Team sich nach einer umfangreichen Suche nach Laboreinrichtungen für Bio21 entschieden haben.

„Wenn wir diesen Raum nicht gefunden hätten, hätten wir enorme Ressourcen aufwenden müssen, um einen geeigneten Standort zu finden und einzurichten – das hätte unsere Arbeit enorm beeinflusst. In einer Branche wie der unseren ist Zeit ein entscheidender Faktor“, sagt er.

Diese Einrichtung stellt einen aufkommenden Trend im tertiären Sektor dar: Universitäten vermieten größtenteils aus Steuermitteln finanzierte Laboreinrichtungen an private Unternehmen, Labore, die früher ausschließlich von öffentlichen Forschern genutzt wurden. Es wirft eine ethische Frage auf: Wie viel von unserer Wissenschaft sollte käuflich sein?

Aufeinanderfolgende australische Regierungen fördern diese Partnerschaften zwischen Universitäten und Industrie seit weit über zwei Jahrzehnten, indem sie großzügige Verknüpfungszuschüsse anbieten, die über Einrichtungen wie die verteilt werden Australischer Forschungsrat und CSIRO. Betrachtet man die Geschichte der Universitäts- und Industriepartnerschaften in Australien, hat Grant Harman dies getan geschrieben dass, obwohl die Praxis nicht neu ist, „bis vor kurzem solche Verbindungen dazu neigten, vergleichsweise klein und auf relativ wenige Akademiker beschränkt zu sein“.

Bereits in den 1980er Jahren identifizierten jedoch eine Reihe von Regierungsberichten „Verbindungen zwischen Industrie und Forschern als ein besonderes Problem, das dringender Aufmerksamkeit bedarf“, und hoben den Mangel an effektiver Interaktion zwischen High-Tech-Unternehmen und Universitäten hervor.

Diese Einrichtung stellt einen aufkommenden Trend im tertiären Sektor dar: Universitäten vermieten größtenteils aus Steuerzahlern finanzierte Laboreinrichtungen an private Unternehmen.

Seitdem haben die Regierungen die Bedeutung der Kommerzialisierung der australischen Forschung betont. Zuletzt der frühere Premierminister Scott Morrison angegeben dass „Universitäten ihre Anreize auf hochwertige kommerzielle Möglichkeiten, auf die Bedürfnisse der Industrie und auf nationale Prioritäten verlagern müssen. Wir möchten, dass Universitäten Anreize für Forscher schaffen, mit der Industrie zusammenzuarbeiten, um Investitionen, Co-Investitionen und Produktentwicklung voranzutreiben.“

Trotz dieses Fokus gibt es kein einzelnes Modell, das Partnerschaften zwischen Industrie und Universität abdeckt, und die Universitäten können nach eigenem Ermessen experimentieren. Es ist diese Flexibilität, die clevere Startups anspricht, die abseits traditioneller Wege suchen, um sich den Zugang zu hoch entwickelter und kostspieliger Ausrüstung zu sichern.

Phil Hayes St. Clair, Mitbegründer von Drop Bio Health, einem digitalen Unternehmen, das sich auf die Messung und Verfolgung chronischer Entzündungen konzentriert, erkannte zum ersten Mal das Potenzial der Arbeit in einem Universitätslabor, als er an leerstehenden Labors der University of New South Wales (UNSW ) zu Beginn der COVID-Pandemie.

„Ich fing an, Fragen zu stellen, um zu sehen, ob es möglich wäre, Zugang zu diesen Einrichtungen zu erhalten – soweit ich wusste, hatte die UNSW keine solchen Vorkehrungen getroffen“, sagt er. Bis August 2020 hatten Drop Bio und UNSW eine Pilotvereinbarung unterzeichnet, die dem Startup den Zugang zu einigen der besten Labors des Landes mit einem erheblichen Rabatt ermöglichte.

Die Erforschung und Herstellung von Arzneimitteln ist ein großes Geschäft, und die Anfangskosten können astronomisch sein. Kleine Unternehmen, die es sich nicht leisten können, ihr Geld auszugeben, suchen nach Lösungen, wie sie jetzt von einigen australischen Universitäten angeboten werden, um ihre Pläne zu beschleunigen, sagt Hayes St. Clair.

Er schätzt, dass es sein Unternehmen bis zu einer Million Dollar kosten würde, ein Labor von Grund auf neu aufzubauen. „Man muss ein Gebäude finden, eine Ecke davon mieten und es ausstatten“, sagt er – und diese Kosten beinhalten nicht die Wartung und Aufstockung der notwendigen Laborartikel.

„Eine andere Möglichkeit wäre, Labore von einem anderen Privatunternehmen zu mieten, aber als ich nachfragte, gaben sie ein hartes Nein: Es war zu schwierig, es in ihre bestehenden Systeme zu integrieren“, erinnert er sich. Als sich also eine dritte Option bot, nahm Hayes St. Clair sie und rannte davon.

„Die Vereinbarung hat so viele Vorteile mit sich gebracht, die wir nicht erwartet hatten: Wir erhalten einen großen Rabatt auf die Verbrauchsmaterialien (Laborartikel), die wir über die Universität bestellen; wir haben Zugang zu den Absolventen und Doktoranden, von denen wir gerade einen einstellen; und wenn wir versuchen, Kapital zu beschaffen oder unsere Glaubwürdigkeit zu beweisen, haben wir die Marke UNSW hinter uns“, sagt er.

„Das Arrangement hat so viele Vorteile mit sich gebracht, die wir nicht erwartet hatten.“

UNSW hat auch zugestimmt, dass Drop Bio sein gesamtes geistiges Eigentum (IP) besitzen wird, was nicht üblich ist. „Die meisten Universitäten schreiben vor, dass die Uni die Rechte an einigen oder allen in ihren Räumlichkeiten entwickelten Kenntnissen hat“, sagt Hayes St. Clair.

Ähnliche Regelungen gibt es auch an der University of Wollongong, der University of Sydney und der University of Technology Sydney (UTS).

Dr. Andrew Groth ist Business Development Manager der UTS Science Faculty. Er sagt, seine Einrichtung sei einzigartig in der südlichen Hemisphäre in Bezug auf das Angebot und die Konfiguration sowie die Tatsache, dass es sich um eine öffentliche Einrichtung handelt, die jedem in der Wissenschaft, Forschung oder Privatindustrie für die biopharmazeutische Herstellung zur Verfügung steht.

„Australische Startups, die derzeit ein Medikament auf biologischer Basis entwickeln, müssen nach Indien oder in die USA gehen, um sich zu vergrößern, es sei denn, sie haben Zugang zu unseren Labors“, sagt er. „Unsere Umgebung ermöglicht es Startups, ihre eigenen Prozesse und Mitarbeiter einzusetzen, um Proteinpharmazeutika im klinischen Maßstab für toxikologische Studien, Tierversuche und bis hin zu Phase-1-Studien am Menschen herzustellen.“

Es gibt kein festes Preismodell: Unternehmen können mit UTS über die Personalausstattung (ob sie ihr eigenes mitbringen oder das der Universität nutzen) verhandeln, wie viele Tage pro Woche sie das Labor nutzen möchten und wie lange. Die Nutzung der vollen Einrichtung für einen Tag kostet bis zu 4.000 $, aber für kleinere Unternehmen können die Gebühren unter 3.000 $ fallen.

In der Einrichtung arbeiten sechs Unternehmen unterschiedlicher Größe, und Groth sieht die Entwicklung von Partnerschaften mit der Industrie als integralen Bestandteil seiner Zukunft. In Anbetracht der Tatsache, dass UTS 11,5 Millionen US-Dollar in die Einrichtung investiert hat (wobei weitere 750.000 US-Dollar von der Regierung von NSW kommen), ist es ein langfristiges Ziel, möglichst viele Kilometer aus seinen Einrichtungen herauszuholen.

„Universitäten erfüllen ein wesentliches öffentliches Gut und müssen eine angemessene öffentliche Finanzierung erhalten. Sie sollten sich nicht an private Unternehmen wenden müssen, um ihr Endergebnis zu steigern.“

Allerdings ist es nicht die Miete, die den Hochschulen den größten Mehrwert bietet. „Die Kollokation selbst bietet keine nennenswerte neue Einnahmequelle – eigentlich deckt sie nur unsere Kosten“, sagt Marcel Dinger von der UNSW, der die Pilotvereinbarung mit Drop Bio beaufsichtigte. Was es jedoch tut, ist, dass Universitäten größere Stipendien und Finanzierungsmöglichkeiten beantragen sowie Anspruch auf große Technologien und Erkenntnisse erheben (oder zumindest einen Blick darauf werfen können), die aus diesen Privatunternehmen stammen.


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Trotz des Potenzials bleiben einige vorsichtig. Die Präsidentin der National Tertiary Education Union, Dr. Alison Barnes, sagt, es sei besorgniserregend, wenn Universitäten von den Einnahmen privater Unternehmen abhängig würden.

„Es ist von Natur aus riskant, und für den Fall, dass es plötzlich versiegt, wie es die internationalen Studenteneinnahmen während der Pandemie taten, versucht die Universitätsleitung, die Kosten zu senken – und zwar normalerweise in Form von akademischen und beruflichen Jobs“, sagt sie. „Universitäten erfüllen ein wesentliches öffentliches Gut und müssen eine angemessene öffentliche Finanzierung erhalten. Sie sollten sich nicht an private Unternehmen wenden müssen, um ihr Endergebnis zu steigern.“

Dr. Barnes sagt, dass der Vorstoß zur Kommerzialisierung der Forschung Anreize für kommerzielle Partnerschaften geschaffen hat, die das Kerngeschäft von Universitäten beeinträchtigen könnten: Forschung und Lehre.

„Forscher und Lehrende müssen vorrangigen Zugang zu Universitätseinrichtungen und -ressourcen haben und sollten nicht in den Hintergrund treten müssen, weil die Universitätsleitung hochprofitable Arrangements bevorzugt, um ihre Kassen zu füllen“, sagt sie. „Es ist ein rutschiger Abhang auf dem anhaltenden Abgleiten von Universitäten in gewinnorientierte Unternehmen – öffentlich finanziert, aber ständig darauf bedacht, ihre Überschüsse zu steigern.“