Der Direktor der National Science Foundation besucht San Diego, um über die NSF-Mission und Investitionen zu sprechen

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Der Direktor der National Science Foundation, Sethuraman Panchanathan, stattete diese Woche San Diego einen Besuch ab, um an der UC San Diego einen modernisierten Erdbeben-Schütteltisch einzuweihen. Die NSF investierte mehr als 16 Millionen US-Dollar in das Projekt. Panchanathan war hier, um zu sehen, wie die jährliche Investition der Stiftung in der Region ausgegeben wird. Allein im Jahr 2021 investierte die NSF 150 Millionen US-Dollar in die Forschung in San Diego. Panchanathan sprach mit dem KPBS-Wissenschafts- und Technologiereporter Thomas Fudge.

Sie sagen, dass die Wissenschaft eine parteiübergreifende Angelegenheit ist, und das sollte sie auf jeden Fall sein. Aber haben Sie das Gefühl, dass Wissenschaftler den Respekt bekommen, den sie verdienen, wenn es um politisch umstrittene Themen geht?

Panchanathan: Ich denke, das tun sie – solange sie Daten und Informationen haben, die ihre Aussagen untermauern. Und ich habe nie weniger als Respekt vor Wissenschaftlern gesehen. Und das ist eines der Dinge, die NSF tut und fördert, nämlich nicht nur in erstaunliche Ideen zu investieren. Aber auch, wie wird die Wissenschaft repräsentiert? Wie wird Wissenschaft wahrgenommen? (Wir müssen erklären), wie die Wissenschaft zu einem Lösungsweg für viele verschiedene große Herausforderungen wird, vor allem wirtschaftliche Innovation und Wohlstand im ganzen Land. Ich denke, das ist etwas, was NSF wirklich gut macht und in Zukunft besser machen sollte.

Was machst du in San Diego?

Panchanathan: Ich freue mich sehr, hier zu sein, weil wir immer nach Beispielen dafür suchen, wofür NSF steht. Ich spreche über die DNA von NSF. Das erste sind von Neugier getriebene, entdeckungsbasierte Erkundungen. Und die andere Stärke sind anwendungsinspirierte, lösungsorientierte Übersetzungen von Innovationen. Diese sind stark miteinander verflochten. Und diese Symbiose dessen, was die DNA darstellt, finde ich, dass San Diego ein hervorragendes Beispiel dafür ist.

Wie Qualcomm?

Panchanathan: Ich freue mich sehr über Qualcomm als Unternehmen, weil Qualcomm Anfang der 80er Jahre ein Innovationsforschungsinvestitionsprogramm für kleine Unternehmen der NSF war. Und hier ist es heute, ein Multimilliarden-Dollar-Unternehmen, worauf wir sehr stolz sind. Das ist die Art von Erfindergeist und was Erfindung bedeutet, um einen enormen Wohlstand zu fördern. Arbeitsplätze. Wir wollen Tausende und Abertausende von Qualcomms im ganzen Land, nicht nur auf großartige Orte wie San Diego beschränkt, sondern sogar an Orten, die nicht über eine solche wirtschaftliche Dynamik verfügen. Wir wollen es überall. Denn so sichern wir Wohlstand für alle.

In einigen Ihrer Erklärungen haben Sie von Herausforderungen gesprochen, vor denen wir stehen. Was sind Ihrer Meinung nach die größten Herausforderungen in unserer Gesellschaft und wie muss die Wissenschaft darauf reagieren?

Panchanathan: Die größte Herausforderung, würde ich sagen, ist, dass wir nicht jedem Bürger dieses Landes die Möglichkeit gegeben haben, die Chancen zu haben, die er wirklich verdient. Die NSF möchte also sehen, wie Talente überall angeregt werden können. Und das können wir tun, wenn die Wissenschaft zu einem Motivator und Inspirator wird. Wie entfacht man in jedem Kind einen STEM-Funken? Jetzt werden einige von ihnen Wissenschaft und Technik als Karriereweg verfolgen. Manche vielleicht nicht. Aber es ist wichtig, dass sie diesen Zugang zur Wissenschaft haben. Und wenn dies die Grundlage dessen ist, was wir für alle Kinder im ganzen Land tun, werden wir uns meiner Meinung nach in Zukunft sehr gut dienen.

Eine weitere große Herausforderung, da würden Sie mir zustimmen, ist die globale Erwärmung. Ist das ein Problem, das durch die Wissenschaft gelöst werden kann, oder ist das nur ein Problem, das wir lösen können, indem wir unsere Lebensweise ändern? Unseren Lebensstil ändern?

Panchanathan: Ich denke, globale Erwärmung, Klimaanpassungen und Minderung – ich denke, es ist ein umfassendes Problem. Wir können nicht versuchen, es zu lösen, indem wir sagen: „Wenn ich nur mehr Wissenschaft mache, werde ich es lösen. Wenn ich nur mehr Technologie mache, werde ich es lösen. Wenn wir nur Verhaltensänderungen vornehmen, können wir es lösen.“ Es ist alles oben Genannte und mehr. Es sind Menschen, die zusammenkommen und dieses umfassende Problem angehen und Lösungen finden, die real sind und Wirkung zeigen. Der Versuch, nur ein Stück davon zu nehmen, erweist dem Problem einen Bärendienst, und Sie können keine nachhaltigen Lösungen für die Zukunft finden.

Was würden Sie sagen, sind Ihre Prioritäten bei der NSF?

Panchanathan: Wie stellen Sie sicher, dass die Entdeckungswissenschaften noch stärker werden? Gleichzeitig können wir dies nicht ohne die vielfältigen Perspektiven tun, die reich und notwendig sind, um Fortschritte zu erzielen, was bedeutet, dass Inklusion und Vielfalt ein wichtiger Bestandteil unseres Fortschritts sind.

Gibt es eine Möglichkeit, bestimmte Studienrichtungen zu nennen? Ich meine, sehen Sie angesichts der Herausforderungen, die wir haben, und angesichts der Richtung, in die sich die Wissenschaft bewegt, die NSF, die anfängt, eine Menge solcher Dinge zu finanzieren?

Panchanathan: Nein überhaupt nicht! Wir sind die National Science Foundation, was bedeutet, dass alle Aspekte der Wissenschaft finanziert werden sollten. Man weiß nie, was das nächste große Problem lösen wird und woher die Innovation kommen wird. Es kann aus der Verschmelzung all dieser wissenschaftlichen Disziplinen entstehen, die zusammenarbeiten. Die NSF ist daran interessiert, nicht nur wissenschaftliche Disziplinen zu fördern, sondern auch Fusionen und neue Entdeckungsgebiete zu motivieren.