Freitag, 5.: Fünf Runden, die sich auf die NASCAR-Cup-Saison 2022 ausgewirkt haben

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In den 4.712 Runden, die in der ersten Hälfte einer unvorhersehbaren Cup-Saison mit 13 verschiedenen Besuchern auf der Victory Lane, darunter fünf erstmalige Gewinner, und zahlreichen Höhen und Tiefen gefahren wurden, zählen nicht alle Runden gleich.

Einige Runden sind wichtig, weil sie am Ende kommen, während andere, die unbedeutend erscheinen, sich im Laufe eines Rennens als alles andere als erweisen.

Hier ist ein Blick auf fünf Runden dieser Saison, die sich auf die Saison ausgewirkt haben:

1. Runde 188 in Talladega

Erik Jones führte das Feld aus der letzten Kurve der letzten Runde, aber die Start-/Ziellinie von Talladega liegt weiter unten auf der Vordergeraden als die meisten Strecken.

Als das Feld die Ziellinie erreichte, war Jones Sechster, nachdem ein unglücklicher Block auf der hohen Seite Ross Chastain die unterste Spur geöffnet hatte, um seinen zweiten Saisonsieg zu erzielen.

Diese Runde im April ist wichtig, denn wenn Jones gewonnen hätte, hätte die Serie 14 verschiedene Gewinner statt 13. Mit 14 verschiedenen Gewinnern, Joe Gibbs Racing Martin Truex jr. würde auf der Cutline zum Atlanta Motor Speedway (15.00 Uhr ET Sonntag im USA Network) sein. Stattdessen, Truex‘ Teamkollege, Christoph Bellist auf der Cutline.

Nachdem er die Ziellinie überquert hatte, funkte Jones sein Team an: „Ich bin da draußen einfach zu weit gekommen. Es tut uns leid.“

Indem er in Kurve 4 zu weit nach außen kam, ließ er das Feld ziehen und Schwung aufbauen.

Als sich das Feld schloss, bewegte sich Jones die Strecke hinauf, um zu blockieren Kyle Larson, der zur Außenseite von Jones ‚Auto schoss. Jones hatte keine Hilfe hinter sich. Chastain und andere fuhren auf der Innenseite vorbei, da Jones zu weit oben auf der Strecke war, um sie zu blockieren.

Genauso wichtig ist, dass Chastain gewonnen hat. Er ist mit gebunden Chase Elliot und William Byron für die meisten Playoff-Punkte in dieser Saison mit 13. Chastain liegt in der Saisonwertung auf dem dritten Platz und liegt vor diesem Wochenende mit 35 Punkten hinter Elliott. Diese Playoff-Punkte könnten sich später in dieser Saison für Chastain als nützlich erweisen.

2. Runde 354 in Richmond

Nur wenige hätten sich vorstellen können, wie bedeutend diese Runde sein würde, außer vielleicht denen, die dran waren Denny Hamlin‚Dampf.

Beim 400-Runden-Rennen in Richmond im April war das Überholen schwierig, aber der Reifenverschleiß war erheblich. Das bot die Gelegenheit, sich durch das Feld zu bewegen.

Eine Schlüsselfrage in der Schlussphase des Rennens war, ob die Crewchefs die letzten 90 Runden aufteilen und zweimal oder nur einmal an die Box kommen würden. Eine Verlängerung bedeutete mehr Zeit auf der Boxengasse, aber es würde sich lohnen, wenn die frischeren Reifen dieses Defizit überwinden würden.

William Byron machte seinen letzten Boxenstopp in Runde 311 und fuhr die letzten 89 Runden des Rennens auf demselben Reifensatz. Zuvor war er mit einem Reifensatz nicht mehr als 73 Runden gefahren.

Hamlin kam in Runde 310 an die Box, nachdem er 50 Runden auf einem Satz Reifen gefahren war. Er machte seinen letzten Boxenstopp in Runde 354. Er gehörte zu den letzten Autos, die während dieses Zyklus an die Box kamen.

Hamlin jagte Byron und überholte ihn mit fünf verbleibenden Runden, um zu gewinnen.

Das Finish machte den Boxenstopp von Crewchef Chris Gabehart in Runde 354 bedeutsam, da es der erste Saisonsieg für Hamlin war.

Hätte er es nicht geschafft, wäre sein Coca-Cola 600-Sieg sein einziger Saisonsieg. Das ist der Schlüssel, denn Hamlin ist mit zwei Siegen ein Platz in den Playoffs sicher.

Wenn er nur einen Sieg hätte, würde er unter den Gewinnern eines Rennens den niedrigsten Platz einnehmen und wäre in Gefahr, die Playoffs zu verpassen, wenn es genügend Gewinner gäbe, die sich in das Playoff-Feld drängen könnten.

3. Runde 325 in Atlanta

Das März-Rennen auf der umgebauten Rennstrecke verlief dramatisch mit 11 Verwarnungen, 31 in Unfälle verwickelten Autos und 46 Führungswechseln.

Der größte Moment kam auf der Gegengeraden in der letzten Runde. Als William Byron das Feld anführte, überholte Christopher Bell Ross Chastain und überquerte die Ziellinie als Zweiter hinter Byron.

Aber Bell ging unter die doppelte weiße Linie, um seine Position auf der Gegenstrecke zu verbessern.

Das war eine neue Regel für dieses Rennen, das das Superspeedway-Rennpaket und einige der Regeln aus Daytona und Talladega verwendete – wie z. B. kein Unterschreiten der doppelten gelben Linien auf diesen Strecken.

NASCAR bestrafte Bell, indem er ihn zum letzten Auto in der Führungsrunde machte. Damit fiel er vom zweiten auf den 23. Platz zurück. Der Elfmeter kostete Bell 21 Punkte.

Er geht am Sonntag zum Gegenbesuch nach Atlanta und hält den letzten Platz in den Playoffs mit 20 Punkten Vorsprung Kevin Harvick. Wäre Bell an Chastain vorbeigekommen, ohne die doppelte weiße Linie zu unterschreiten, wäre Bell 41 Punkte vor Harvick und nur 20 Punkte hinter seinem Teamkollegen Martin Truex Jr. in der Playoff-Wertung.

4. Runde 293 in Nashville

Das Feld hatte acht Runden vor dem Ende des Juni-Rennens auf dem Nashville Superspeedway eine Entscheidung mit der Verwarnung.

Pit oder draußen bleiben.

Anführer Chase Elliott blieb draußen. Ihm folgten Teamkollegen von Joe Gibbs Racing Kyle BuschDenny Hamlin und Martin Truex Jr.

Alle hatten die Chance, draußen zu bleiben und mit Elliott in der ersten Reihe neu zu starten.

Keiner hat es genommen.

Aus Versehen zwei.

Busch wurde für zwei Reifen in die Boxengasse gerufen. Hamlin wurde gesagt, er solle draußen bleiben, wenn er die erste Reihe für den Neustart bekommen könnte, was er durch Busch-Boxenstopp tun würde.

Aber bevor Hamlin sich der Boxengasse näherte, sagte ihm der Interims-Crew-Chef Sam McAulay, er solle nur draußen bleiben, wenn er die Führung übernehmen könne, wenn McAulay eigentlich die erste Reihe meinte. McAulay, der Ingenieur des Teams, diente als Interims-Crewchef, während Chris Gabehart das letzte Rennen in einer Vier-Rennen-Sperre für ein Rad absitzte, das sich in Dover vom Auto löste.

Hamlin folgte der Anweisung, an die Box zu gehen, wenn er nicht in Führung gehen konnte, und tat genau das.

Das bedeutete, dass Truex, der seinen ersten Saisonsieg anstrebte, um sich einen Platz in den Playoffs zu sichern, in der ersten Reihe neu starten konnte, indem er draußen blieb. Das war der Befehl von Crewchef James Small, aber Truex kam fälschlicherweise die Boxengasse herunter und warf eine Chance auf den Sieg weg, ohne Gefahr zu laufen, aus einem Playoff-Platz herauszufallen.

Elliott holte seinen zweiten Saisonsieg und fünf weitere Playoff-Punkte. Truex wurde 22., anstatt möglicherweise zu gewinnen. Der Fehler kostete ihn nicht nur einen Sieg, sondern auch etwa 20 Punkte.

Dies war das zweite Mal, dass ein Boxenstopp wegen einer späten Verwarnung JGR-Fahrern die Chance auf einen Sieg kostete. Busch führte und Truex war Zweiter, als in Las Vegas die Verwarnung herauskam und das Rennen in die Verlängerung ging. Das Feld vernarbt. Busch und Truex nahmen jeweils vier Reifen, aber Hendrick Motorsports Teamkollegen Kyle Larson, Alex Bowmann und William Byron nahmen jeweils zwei Reifen und starteten vor Busch und Truex neu.

Bowman überholte Larson beim Neustart und gewann. Busch wurde Vierter. Truex wurde Achter.

5. Runde 292 in Darlington

Joey Logano verdrängte William Byron weniger als zwei Runden vor Schluss aus der Führung und gewann das Mai-Rennen in Darlington.

Logano nahm Anstoß, als Byron ihn in Kurve 2 mit 26 verbleibenden Runden gegen die Wand drückte, als sie sich um die Führung duellierten. Danach war Logano bereit, Byron gegenüber aggressiver zu sein.

„Er überfährt alle“, sagte Byron, als er nach dem Rennen durch die Garage ging. „Ich sehe nicht, was anders ist. Er macht es jedem. Hat uns nicht einmal ausreden lassen. Er fährt 16 km/h schneller in (die Kurve) hinein. Dumm.“

Die größte Auswirkung war nicht, dass dies Loganos erster von zwei Punktgewinnen in dieser Saison war oder dass es Byron daran hinderte, dieses Jahr ein drittes Rennen zu gewinnen, das ein Serienhoch gewesen wäre, es ist das, was passieren könnte.

Wie Will Byron Rennen Logano, je näher es den Playoffs oder in den Playoffs kommt? Wird dieses Finish ändern, wie sie in anderen engen Situationen gegeneinander antreten?