Kontakt, SETI und die Wissenschaft der Suche nach außerirdischem Leben

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Vor über einem Vierteljahrhundert schrieben der berühmte Astrophysiker und Wissenschaftskommunikator Carl Sagan und seine Frau Ann Druyan, Creative Director des Voyager Interstellar Message Project der NASA, eine Geschichte über die Suche nach intelligentem Leben. Diese Geschichte, die als Filmbehandlung begann, wurde zu einem Roman, und schließlich erschien diese Woche vor 25 Jahren ein Film unter der Regie von Robert Zemeckis mit Jodie Foster.

Im Kontakt, Fosters Figur, Ellie Arroway, entdeckt ein außerirdisches Signal von einem anderen Stern und begibt sich auf eine speziesverändernde Reise, um sie von Angesicht zu Angesicht zu treffen. Das ist zumindest ihre Erfahrung mit Events. Der Film lässt sein Ende offen für Interpretationen.

Sagan und Druyan, die Köpfe hinter Cosmos, an der Spitze einer Science-Fiction-Geschichte zu haben, bedeutet, dass sie der Wahrheit ein wenig näher kommt als einige ihrer Kollegen auf der Leinwand, und bietet eine interessante Gelegenheit, unsere andauernde Suche nach Leben anderswo zu untersuchen das Weltall.

Suche nach außerirdischer Intelligenz (SETI)

Als 1960 das Interesse am Weltraum zunahm, dachte eine Gruppe von Wissenschaftlern über all das Funkrauschen nach, das wir in den Weltraum aussendeten, und fragte sich, ob wir nicht in der Lage sein könnten, ähnliche Signale nicht von der Erde, sondern von einer außerirdischen Zivilisation zu entdecken . Sie dachten, dass es sich zumindest lohnen würde, sich damit zu befassen, also richteten sie ein Radioteleskop in Green Bank, West Virginia, auf die Sterne und begannen zu lauschen. Sie betrachteten zwei Sterne, Epsilon Eridani und Tau Ceti, die beide etwa 11 Lichtjahre entfernt sind. Diese Suche ergab keine außerirdischen Signale, aber sie startete das größere SETI-Projekt, eines der hoffnungsvollsten Unternehmungen der Menschheit. Es inspirierte auch die Ereignisse von Kontakt.

Zu Beginn des Films arbeitet Ellie Arroway von Foster für SETI am Arecibo-Observatorium in Puerto Rico. Arecibo ist ein echtes Teleskop – war es zumindest – und war mehr als ein halbes Jahrhundert lang das weltweit größte Single-Aperture-Teleskop, bis es 2016 vom FAST-Teleskop entthront wurde. 2020 folgte das Teleskop, das in eine natürliche Doline eingebaut wurde , teilweise zusammengebrochen und wird nicht mehr verwendet.

Vor seinem tragischen Tod war es jedoch neben der Suche nach erdnahen Objekten für die NASA auch Teil des SETI-Programms. Allerdings wurde es nicht ganz so verwendet, wie wir es im Film sehen. Wie es bei der Adaption von irgendetwas für einen Film der Fall ist, wurden einige Zugeständnisse zugunsten des Dramas oder der visuellen Attraktivität gemacht, selbst wenn das, was Sie adaptieren, die Realität ist.

Kurz nach den Eröffnungsszenen des Films verlieren Arroway und seine Kollegen die Finanzierung und wenden sich an einen privaten Spender, um ihre Arbeit am Very Large Array fortzusetzen, einer Sammlung von 28 Radioteleskopen in New Mexico. Wie Arecibo ist auch das VLA ein realer Ort, der tatsächlich zumindest teilweise für die Suche nach außerirdischer Intelligenz verwendet wird. Auch die private Finanzierung ist realitätsgetreu, viele Aktivitäten von SETI wurden teilweise oder vollständig durch private Spenden finanziert.

In dem Film sehen wir, wie Arroway mit dem VLA den Himmel nach außerirdischen Signalen absucht, die sie angeblich findet. Im SETIs eigene Rezension des Films, stellten sie fest, dass das VLA eigentlich nicht das ideale Werkzeug für diese Art von Arbeit ist. Sie erklärten weiter, dass Arroway und Co. beim ersten Mal die richtige Idee hatten, wenn man nach außerirdischen Funksignalen suchen wollte. Arecibo war viermal größer und empfindlicher als die Teleskope am VLA. Allerdings gaben sie auch zu, dass das Bild von Radioteleskopen, die sich in die Ferne erstrecken, eine visuell interessantere Kulisse für den Film bot. In Hollywood zählt manchmal genau das.

Die auf dem Bildschirm dargestellte Suchmethode spiegelt auch die Aktivitäten von SETI im wirklichen Leben wider, unter dem Dach von Projekt Phönix. Zwischen 1995 und 2015 nutzte SETI mehrere Teleskope auf der ganzen Welt, darunter das Parkes-Teleskop in New South Wales, das National Radio Astronomy Observatory in Green Bank und insbesondere das Arecibo Observatory. Erwähnenswert ist, dass das Very Large Array nicht Teil des Projekts war.

Anstatt den gesamten Himmel nach Streusignalen abzusuchen, richtete sich Phoenix strategisch auf etwa 800 sonnenähnliche Sterne in einer Entfernung von etwa 200 Lichtjahren. Soweit wir wissen, haben sie nie Konstruktionszeichnungen für ein komplexes interstellares Raumschiff erhalten.

DIE DRAKE-GLEICHUNG

Trotz jahrzehntelanger intensiver Suche konnten wir bisher keinen bestätigten Beweis für außerirdische Intelligenz finden. Je nach Sichtweise ist das Fehlen eindeutiger Lebenszeichen entweder völlig zu erwarten oder erschreckend unwahrscheinlich. Eine Möglichkeit, zu quantifizieren, zu welchem ​​​​Ende dieses Spektrums Sie gehören, besteht darin, die Werte zu berücksichtigen, die Sie in die Drake-Gleichung einsetzen würden.

Passenderweise stand die Drake-Gleichung an erster Stelle auf der Eröffnungssitzung von SETI vorgeschlagen in Green Bank, West Virginia im Jahr 1961. Dieses erste Treffen war ein wahres Who is Who der Wissenschaftler, die sich für die Suche nach außerirdischem Leben interessierten. Frank Drake war natürlich dabei. Ebenso Melvin Calvin, ein Biochemiker, der einen Anruf erhielt, in dem ihm mitgeteilt wurde, dass er während des Treffens den Nobelpreis gewonnen hatte. Carl Sagan war auch da, zusammen mit mehreren anderen. Ihr Ziel war es festzustellen, ob die Suche nach außerirdischer Intelligenz ein lohnendes Unterfangen war oder nicht, und Drake schlug seine Gleichung als einen möglichen Weg vor, um eine Antwort einzugrenzen.

Die Gleichung betrachtet sieben Faktoren, die alle nach N aufgelöst werden, der Anzahl technologisch intelligenter Zivilisationen in unserer Galaxie. Diese Faktoren sind wie folgt: Die Entstehungsrate von Sternen, die für die Entwicklung intelligenten Lebens geeignet sind, der Anteil dieser Sterne mit Planeten, die Anzahl der Planeten pro System mit geeigneter Umgebung, der Anteil derjenigen, auf denen Leben erscheint, der Anteil von denen, auf denen sich Intelligenz entwickelt, der Anteil derer, die Technologien entwickeln, die wir erkennen konnten, und schließlich die durchschnittliche Zeitdauer, die eine solche Zivilisation besteht und diese Signale erzeugt.

Wir haben eine ziemlich gute Vorstellung von der Anzahl geeigneter Sterne da draußen, zumindest definiert durch die Art von Leben, die wir erkennen könnten. In den letzten Jahren haben wir mit der zunehmenden Entdeckung von Exoplaneten eine bessere Vorstellung vom zweiten Kriterium und bis zu einem gewissen Grad vom dritten Kriterium entwickelt. Die verbleibenden vier Kriterien sind fast ausschließlich Spekulation und deuten je nach Zahlen, die Sie eingeben, entweder darauf hin, dass die Galaxie vor intelligentem Leben strotzt oder dass sie auf tragische Weise leer ist.

Dass wir noch nicht einmal ein Flüstern gefunden haben, könnte darauf hindeuten, dass die letztere Schlussfolgerung wahrscheinlich zutrifft. Alternativ könnte es sein, dass wir erst seit kurzer Zeit auf kosmischen Maßstäben suchen und das Universum, sogar die Galaxie, ein sehr großer Ort ist.

Auf jeden Fall, wenn es überhaupt eine Chance gibt, dass da draußen jemand anderes darauf wartet, gefunden zu werden, ist die Antwort auf die anfängliche Frage des Treffens, ob es ein lohnendes Unterfangen war, ein klares Ja. Keine Mathematik erforderlich.