Spotlight Series: Mitglied des National Leadership Council, Nevin Summers

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Gesellschaft für Wissenschaft

Name: Nevin Summers (STS 1967; ISEF 1965-1967)
Berufsbezeichnung: Geschäftsführender Direktor des Zentrums für Synthetische Biologie des MIT
Über Newin: Nevin ist derzeit Executive Director des MIT Synthetic Biology Center, wo er für den Aufbau von Kooperationen zwischen Wissenschaft und Industrie verantwortlich ist, einschließlich Start-ups und von Unternehmen geförderter Forschung. Er arbeitet eng mit multidisziplinären Synthetischen Biologen zusammen, die Erkenntnisse aus Informatik, DNA-Engineering, Genbearbeitung und gerichteter Evolution kombinieren, um iterativ nützliche Biomoleküle, Viren, Zellen, Organismen und Ökologien zu entwerfen, zu bauen, zu testen und zu verbessern, die bieten können transformative, erneuerbare, nachhaltige und sozial gerechte Lösungen für kritische ungelöste globale gesellschaftliche Herausforderungen
Ausbildung: BS in Molekularbiologie von der Johns Hopkins University, M.Arch. von der Harvard University und SM in Management of Technology vom MIT.

Was bedeutet Führung für Sie?

Eine Führungskraft steht vor einer besonders gewaltigen Herausforderung. Um andere dazu zu motivieren, etwas mit Ihnen zu riskieren, müssen Sie sie zunächst von Ihrer Integrität, Kompetenz, Zuverlässigkeit, Beherrschung der Fakten und Analysen, die für Ihr Angebot relevant sind, und vor allem von Ihrer nachgewiesenen Leidenschaft und Ihrem Engagement, einen Major zu erreichen, überzeugen Ziel, das mit ihren Werten und Bestrebungen übereinstimmt. Für mich war das Lernen, eine Führungskraft zu sein, in der Praxis. Meine Ausbildung als Architekt und Projektmanager und die Ökonomie eines Baubooms in Boston boten mir die Chance, ins kalte Wasser zu springen und schwimmen zu lernen. Ich musste mir selbst beibringen, wie man ein Projekt fertigstellt und gleichzeitig das nächste vermarktet.

Angesichts der Tatsache, dass die Welt mit einer Pandemie, einer Klimakatastrophe und zahlreichen anderen wissenschaftlichen Herausforderungen konfrontiert ist, welche Schritte kann die Gesellschaft Ihrer Meinung nach unternehmen, um die naturwissenschaftliche Grundbildung und die Unterstützung der Wissenschaft anzugehen?

Die Gültigkeit der modernen Wissenschaft selbst wird in Frage gestellt, auch wenn die Vorteile moderner Technologie als selbstverständlich hingenommen werden, ohne sich Gedanken über die vielen wissenschaftlichen Prinzipien zu machen, die ihrer Existenz und ihrem Betrieb zugrunde liegen. Jeder erwartet, dass sein iPhone einfach funktioniert. Ignoriert wird die Tatsache, dass ihm Jahrhunderte der Wissenschaft vorausgegangen sind.

Die Society for Science steht durch ihre bemerkenswerte 100-jährige Geschichte, Mission und Errungenschaften im Wissenschaftsjournalismus, bei Wettbewerben und anderen Bildungsprogrammen in krassem Gegensatz zu diesen unhaltbaren Positionen. Was könnte die Gesellschaft noch tun, um die Wissenschaft zu verteidigen?

Ich wünschte, wir hätten mehr Politiker in der Regierung mit MINT-Ausbildung. Dies würde das Diskursniveau dramatisch anheben. Beispielsweise könnte ISEF eine neue Kategorie haben: „Wissenschafts- und Technologiepolitik“. Hier gibt es viele wichtige politische Themen (und zukünftige Karrieremöglichkeiten) zu erforschen, die Studenten erforschen können – sie werden häufig von der Gesellschaft behandelt Wissenschaftsnachrichten Zeitschrift.

Was ist der erfüllendste Aspekt Ihres Jobs?

Archimedes sagte bekanntlich: „Gib mir einen Ort, an dem ich stehen kann, und einen Hebel, der lang genug ist, und ich werde die Welt bewegen.“ Der Ort, an dem ich mich entschieden habe, zu stehen und es zu wagen, die Welt zu verbessern, ist in einem Labor für synthetische Biologie am MIT, und der Hebel, den ich gewählt habe, ist die Fähigkeit, genetischen Code in DNA zu lesen und zu schreiben und diese DNA dann in die Genom einer lebenden Zelle, um neue und nützliche biologische Funktionen zu programmieren. Als in Massachusetts registrierter Architekt konzentriere ich mich auf biologisches Design. Anstatt Beton, Stahl und Glas zu wählen, um nicht lebende Strukturen wie Wolkenkratzer zu bauen, habe ich mich für DNA, RNA und Protein entschieden, um lebende Strukturen wie gentechnisch veränderte Zellen für die Transplantationstherapie oder für die Produktion von Antikörpern und anderen therapeutischen Proteinen zu bauen. Die grundlegenden technischen Prinzipien der Abstraktion, Standardisierung, Modularität und Systemanalyse gelten sowohl für unbelebte als auch für belebte Designbereiche.

Die erfüllendsten Aspekte meiner Arbeit, jetzt, da die MIT-Gebäude wieder geöffnet sind, sind persönliche Labortreffen und einfach an meinem Schreibtisch in einer großen Zellenfarm zu sitzen und mit nahe gelegenen Doktoranden und Postdocs über die Experimente zu sprechen, die sie im Labor den Flur runter. Es ist sehr befriedigend, ihr Wachstum als Wissenschaftler und Ingenieure mitzuerleben und ihnen zu helfen, wann immer ich kann.

Gibt es ein Buch, das Ihr Leben beeinflusst hat? Wie heißt das Buch und welche Wirkung hat es?

Viele Bücher haben mein Leben geprägt. Ich nenne zwei: eine, die mich während der Pandemie optimistisch gehalten hat, und eine andere, die mich vor fünfzig Jahren davon überzeugt hat, meine Karriere komplett von der Molekularbiologie zur Architektur zu ändern.

Aufklärung jetzt: Der Fall für Vernunft, Wissenschaft, Humanismus und Fortschritt von Steven Pinker (2018):

Ich habe dieses Buch kurz vor Ausbruch der Pandemie angefangen zu lesen. Steven Pinker argumentiert, dass sich der existenzielle Zustand der Menschheit in den letzten 300 Jahren erheblich verbessert hat. Die Lektüre der in diesem Buch vorgestellten „Langperspektive“ war und ist für mich sehr beruhigend, insbesondere in den frühen Tagen von COVID-19, als die Zahl der Todesfälle exponentiell stieg und wir keine Diagnosen, prophylaktischen Impfstoffe oder Therapeutika zur Verfügung hatten. Alles, was wir hatten, waren Gesichtsmasken, Händewaschen und soziale Distanzierung – die gleichen Ansätze, die während der Grippepandemie von 1918 angewendet wurden, als weltweit über 50 Millionen Menschen starben.

Sind wir jetzt besser dran?

Ich glaube nicht, dass es Zweifel gibt, dass wir es sind. Wir verfügen über PCR und Immundiagnostika, verschiedene Formen von Impfstoffen, darunter solche aus mRNA, sowie Antikörper- und niedermolekulare Therapeutika. Regierungen gehen stärker auf die Bedürfnisse ihrer Bürger ein. Nichts wird jemals perfekt sein, aber die Lebensqualität verbessert sich stetig. Wir werden Lösungen für die vielen Herausforderungen finden und umsetzen, die vor uns liegen. MINT-kompetente Bürger werden den Weg weisen.

Das zweite erwähnte Buch ist Umfang der Gesamtarchitektur von Walter Gropius (1943). In dem Buch stellt der Autor seine Philosophie der Architektur im Dienste der Gesellschaft vor. Der Architekt ist ein Koordinator, eine Person mit Weitblick und fachlicher Kompetenz, „deren Aufgabe es ist, die vielen gesellschaftlichen, technischen, wirtschaftlichen und künstlerischen Probleme zu vereinen, die im Zusammenhang mit dem Bauen auftreten.“

Mit 23 Jahren stand ich an einem Scheideweg in meiner Karriere. Ich hatte meinen BS in Molekularbiologie, arbeitete in einem Labor an der Stanford Medical School und wurde zum Ph.D. Programm an der Stanford Biology. Der Vietnamkrieg tobte. Ich habe mich seit meinem 14. Lebensjahr mit Wissenschaft beschäftigt und fühlte mich ausgebrannt.

Dieses Buch hat mein Interesse an einer Ausbildung zum Architekten geweckt. Je mehr ich die Karriere erkundete, desto mehr wurde mir klar, dass ich meine MINT-Fähigkeiten nutzen und die persönliche humanistische Grundlage entwickeln konnte, nach der ich suchte. Ich zog nach Boston und schrieb mich an der Abendschule am Boston Architectural Center ein, hatte aber während der Rezession von 1974 schließlich Schwierigkeiten, Arbeit zu finden. Wie es der Zufall wollte, traf ich Ise, die Witwe von Walter Gropius, die mich als Teilzeitgärtnerin und schließlich als Assistentin anstellte, die alle Architekturfotografien, Briefe, Publikationen und Presseausschnitte von Walter organisierte. Ich tat dies neun Jahre lang bis zu ihrem Tod im Jahr 1983. Sie war eine erstaunliche Person und eine Mentorin für mich.

Hatten Sie als Jugendlicher einen Lieblingsmentor? Welchen Unterschied hat diese Person in Ihrem Leben und Ihrem Ansatz zur Problemlösung gemacht?

Es gibt viel zu viele, um sie zu nennen, also werde ich nur die erste erwähnen, die mich dazu gebracht hat, Forschung zu betreiben. Meine erste naturwissenschaftliche Klasse war 1962 in der achten Klasse und wurde von Mrs. Nelle Norman unterrichtet. Eines Tages führte sie uns in die wissenschaftliche Methode ein. Das hat mich aufgeregt! Aufgewachsen in Florida mit seiner vielfältigen Flora und Fauna, war ich immer neugierig, welche kriechenden Kreaturen ich finden könnte, wenn ich einen verrottenden Baumstamm in den Wäldern in der Nähe meines Hauses umdrehe. Abgesehen davon, dass ich mir nur lebende Exemplare in freier Wildbahn ansah, wusste ich nichts über sie, außer was ich in einer Enzyklopädie finden konnte. Plötzlich war ich in der Lage, meine Neugier aktiv zu nutzen, indem ich selbst Hypothesen aufstellte, Experimente/Kontrollen entwarf und Daten generierte. Meine passive Beobachtungsperspektive änderte sich für immer, als Mrs. Norman ihre Vorträge über die wissenschaftliche Methode als das wesentliche Werkzeug für die Menschheit hielt, um das Universum besser zu verstehen und, wie ich später feststellen sollte, um die vielen persönlichen Entscheidungen, die man im Leben trifft, zu informieren.