Warum USDA Wespen verwendet, um Zitrusbäume in Louisiana zu schützen

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An einem heißen Mittwochmorgen Anfang Juni fuhr Joseph Bravata einen schwarzen Geländewagen mit Bundeskennzeichen auf den Parkplatz eines Vorort-Spielplatzes außerhalb von New Orleans. Der Asphalt war im Norden von einem Gewirr aus Eichen und Talgbäumen begrenzt, und im Osten lag er vor einer Unterteilung mit großen Rasenflächen und breiten Straßen. Bravata, der staatliche Pflanzengesundheitsdirektor des US-Landwirtschaftsministeriums (USDA), öffnete den Kofferraum und enthüllte eine weiße Kühlbox, die am Vormittag per FedEx eingetroffen war.

Darin befanden sich sechs durchsichtige Plastikbehälter voller stachelloser, parasitärer Wespen, jede so groß wie ein Mohn. Als die Sonne die Behälter erwärmte, erwachten die Wespen zum Leben und fingen an, wie Popcorn an den Seiten des Plastiks hochzuspringen.

Die frisch erregten Wespen, gerufen Tamarixia radiata, jagen hauptsächlich asiatische Zitrusflohsamen, mückenartige, saftsaugende Insekten. Die winzigen Wespen legen Eier unter den Körpern von Flohsamennymphen, und ihre Larven wachsen, indem sie den Wirt fressen und sich in seiner Hülle verstecken. Eine einzelne Frau kann in ihrem kurzen Leben mindestens 500 Schädlinge essen. Diese Jäger sind nur eine von Dutzenden von Arten, die die Regierung in die USA importiert hat, um andere Neuankömmlinge zu kontrollieren – ein invasiver Artenmanagementansatz namens Biokontrolle.

Eine nach der anderen drehte Bravata die Behälterdeckel ab und – mit ein paar ermutigenden Bewegungen – verschwanden die Wespen in der warmen Brise, um nach Beute zu suchen. In der umliegenden Nachbarschaft waren Zitrusbäume verstreut – Satsumas, Kumquats und Orangen –, die jetzt alle Flohsamen beherbergen. Die Flohsamen sind in Asien beheimatet, wobei die Populationen von Pakistan bis Vietnam verbreitet sind. Während sie befallenen Bäumen geringfügigen Schaden zufügen, sind diese Pflanzenfresser auch Überträger einer sogenannten unheilbaren Krankheit Zitrusgründas die Früchte verschrumpelt und bitter hinterlässt.

Tamarixia radiata Aufwärmen vor dem Loslassen. Philip Kiefer/Populäre Wissenschaft

Das Tamaraxie Wespen sind nur ein Arm des Biokontrollprogramms des USDA, das darauf abzielt, den Schlag eingeführter Arten abzumildern, indem ihre Raubtiere aufgezogen und in die USA entlassen werden. „Das ist keine Raketenwissenschaft“, sagt Bravata. „Was uns die Natur gibt, nutzen wir so gut wir können.“

Die meiste Zeit konzentrieren sich die Programme des USDA für invasive Arten darauf, fremde Arten fernzuhalten – das Büro von Bravata überwacht Getreidetransporte und andere Fracht im Hafen von New Orleans für Tramper. Aber unweigerlich rutscht das Leben durch die Ritzen, und die Frage lautet: Wie lebt man mit einer invasiven Spezies?

Immer wenn ein neuer Schädling an der US-Küste auftaucht, werden USDA-Biologen in die Heimat des Insekts geschickt, um seine lokalen Feinde zu finden. Das kann das Wandern in den Wäldern Sibiriens oder das Durchkämmen des taiwanesischen Dschungels beinhalten. Und selbst wenn kein offensichtlicher Feind auftaucht, wächst das Interesse, stattdessen Pilze, Bakterien und andere Krankheitserreger zu verwenden.

Der Zitrusblattfloh kam erstmals 2008 in Louisiana in einem Hinterhof in New Orleans an. Es fand ein Fest.

Entomologen, die mit der Agentur zusammenarbeiten, suchen normalerweise nach einem Raubtier, das den Schädling und nichts als den Schädling frisst. Das Risiko besteht darin, dass sich eine Katastrophe wie die Aga-Kröte erneut ereignen könnte. Die Aga-Kröte, eine brasilianische Art, die 1935 nach Australien eingeführt wurde, um einheimische Zuckerrohrkäfer zu fressen, erwies sich als produktiver Jäger aller Arten einheimischer Fauna – jetzt untersucht die australische Regierung, wie sie sich entwickeln könnte a zweite Biokontrollmittel um die Kröten ins Visier zu nehmen.

Aber parasitoide Wespen, wie Tamaraxie, sind oft ein nahezu perfektes Werkzeug. Für fast jedes Insekt auf dem Planeten gibt es eine parasitoide Wespe, die sich entwickelt hat, um es gezielt anzugreifen. EIN Rückblick 2018 Schätzungen zufolge gibt es zwischen 400.000 und einer Million Arten von Parasitoidwespen (technisch nicht verwandt mit bekannteren stechenden Wespen wie Wespen), mehr als jede andere Tiergruppe auf dem Planeten. Und sobald die richtige Art gefunden ist, versuchen die Forscher, ihre hyperspezialisierten Diäten in den Dienst zu stellen.

Der Zitrusblattfloh kam erstmals 2008 in Louisiana in einem Hinterhof in New Orleans an. Es fand ein Fest. Die Anzahl der Zitrusbäume in der Stadt, sagt Bravata, ist überraschend: Hinterhof-Satsuma-Bäume, dürre Straßenbäume im French Quarter, Scheinorangen, die die Landschaftsgestaltung im Vorgarten füllen.

Zunächst konnte das USDA nicht viel tun. Citrus Greening etablierte sich in der Stadt, wobei Fälle auf beiden Seiten des Mississippi im Abstand von Jahren auftauchten. Aber die wirkliche Befürchtung war, dass sich die Krankheit nach Süden ausbreiten und die letzten des Staates auslöschen würde ehrwürdige und bedrohte Zitrusindustrie. Psylliden können mit Pestiziden getötet werden – Louisiana hat zwei für den Hausgebrauch und eine südliche Gemeinde zugelassen besprüht jeden einzelnen Morgen 2009 eine Obstplantage per Helikopter – aber nicht jeder Hinterhof-Zitrusbauer möchte, dass seine Pflanzen den Chemikalien ausgesetzt werden.

In den letzten 20 Jahren haben sich Entomologen auf der ganzen Welt auf die Suche nach „natürlichen Feinden“ des Blattflohs gemacht. Eine Wespenpopulation wurde in Pakistan gefunden, andere kamen aus Vietnam und Taiwan. Und im Jahr 2011, nachdem die Wespen jahrelang gestochen wurden, um zu sehen, ob sie einheimische Insekten fressen würden, die Das USDA gab die Daumen nach oben für ihre kontrollierte Freigabe. Sie werden in Gewächshäusern in Texas und Florida aufgezogen, dann eingesaugt und für etwa 0,22 $ pro Weibchen quer durchs Land geschickt.

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Als 2015 endlich eine Lieferung Wespen nach Louisiana kam, sagte Bravata, er sei optimistisch, aber vorsichtig. Er hatte gesehen, wie andere Biokontrollprogramme versagten und es Schädlingen ermöglichten, sich weiter auszubreiten.

Die erste Veröffentlichung in Louisiana fand in einer Scheinorange im City Park mitten in New Orleans statt. „Man konnte die Pflanze anzapfen und buchstäblich sehen, wie die Flohsamen davonflogen“, sagt Bravata. Das Programm setzte jede verfügbare Wespe frei: 1.000 insgesamt. „Als wir zwei Wochen später zurückkamen, konnten wir keinen Blattfloh finden“, erinnert er sich. Da wurde er aufgeregt.

Die Schönheit der Tamarixie ist, dass sie ihre Ziele finden so weit wie eine Meile entfernt. Sondern loslassen Tamarixia radiata geht es nicht darum, ein kompetitives Gleichgewicht zwischen Wespen und Flohsamen zu erreichen: Es geht darum, die Natur zu nutzen, um eine Ernte zu schützen. Da es das Ziel ist, die Saftsauger und das von ihnen verbreitete Zitrusgrün auszurotten, hat das USDA die Stadt mit einem Übermaß an Wespen „gesättigt“.

Entomologen ernten Tamarixie Wespen in einer Bundesaufzuchtanlage. Justin Wendel/US-Landwirtschaftsministerium

Jetzt, sagt Bravata, ist es eine Herausforderung, Flohsamen in der ganzen Stadt zu finden. Das Programm ist aus der Stadt New Orleans herausgezogen und konzentriert sich auf die Umgebung. „Wir versuchen, diese Linie zu finden: Wo hat sie aufgehört? Denn wenn wir ein paar Wespen da draußen aussetzen, können wir sie zurückschlagen und verhindern, dass sie sich ausbreitet.“

Auf absehbare Zeit werden die Wespenlieferungen fortgesetzt, zusammen mit der Arbeit an Quarantäneeinrichtungen und sogar an Krankheitsspürhunden – Projekte, in die das USDA in den letzten zehn Jahren mindestens 25 Millionen US-Dollar gesteckt hat.

Dennoch kann sich in einem Beruf, in dem es oft darum geht, eine endlose Flut neuer Insekten zurückzuhalten, der Erfolg, der mit einem gemeinsamen Kampf mit einem Raubtier einhergeht, wie ein Hauch frischer Luft anfühlen. „Manchmal ist es frustrierend“, sagt Bravata. „Dann hast du einen Erfolg und denkst, das ist es alles wert.“