„Wenn ich keine Hilfe bekommen hätte, wäre ich wahrscheinlich tot“: Jason Kander über PTSD, Politik und Ratschläge von Obama | Bücher

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EINGlücklicherweise fiel die Buchtournee von Jason Kander in New York mit einer Hochzeit in der Familie zusammen. Der Star war sein 95-jähriger Großonkel, der Komponist John Kander, der „Married from Cabaret“ aufführte, das verehrte Musical, das er mit dem Texter Fred Ebb geschrieben hatte.

„Es war sehr cool“, lächelt Kander einen Tag nach dem Frühstück mit seinem berühmten Verwandten. „Er schreibt immer noch: Er hat nächstes Jahr ein Musical herausgebracht. Er ist mein Lebensziel. Leute, die ihn treffen, denken wahrscheinlich, dass er Ende 70 ist. Er sagt immer, wenn du einfach weiter tust, was du liebst, hält es dich jung. Da ist was dran.“

Jason Kander ist erst 41, aber schon weit im dritten Akt. Seine neuen, unerschrocken ehrlichen Memoiren zeichnen seinen Weg vom Soldatendienst in Afghanistan bis zur Politik in seiner Heimat Missouri nach, vom Sitzen im Oval Office mit Barack Obama bis zur Selbstmordwache in einer fensterlosen Zelle.

Unsichtbarer Sturm: A Soldier’s Memoir of Politics and PTSD erzählt, wie Kander elf Jahre lang an einer posttraumatischen Belastungsstörung litt – und sie vor allen geheim hielt. Je mehr sein politischer Stern leuchtete, desto dunkler wurde sein Hinterland. Er versuchte, seinen Dämonen davonzulaufen, indem er sich um ein gewähltes Amt, einschließlich der Präsidentschaft, bemühte, bis ihn eine Erleuchtung dazu brachte, sich schließlich seiner Geisteskrankheit zu stellen.

„Ich ging, um Hilfe zu holen, weil ich mich wahrscheinlich umbringen würde, wenn ich keine Hilfe holen würde“, sagt Kander, der ein graues „Armee“-T-Shirt trägt und über Zoom aus einem funktionalen New Yorker Hotelzimmer spricht.

„Es ist nicht so, ‚Oh Mann, wenn ich hier geblieben wäre, wäre ich vielleicht Präsident!‘ Wenn ich herumgeblieben wäre und keine Hilfe bekommen hätte, wäre ich wahrscheinlich tot. Stattdessen genieße ich mein Leben wirklich und das war ich vorher nicht. Das soll nicht heißen, dass ich nie laufen werde. Es ist nur zu sagen, ich bin froh, dass ich es damals nicht getan habe, und wenn ich mich jemals dafür entscheide zu rennen, werde ich es als eine Person tun, die sich mit ihrer Scheiße auseinandergesetzt hat. Und vielleicht brauchen wir mehr davon.“

Kander ist ausgebildeter Anwalt, verspürte aber nach den Terroranschlägen vom 11. September 2001 in New York und Washington den Zwang, wie sein Großvater und andere Verwandte zu dienen und geprüft zu werden. Zu seiner Überraschung liebte er das Militär mit seinem Sinn für Ordnung und Mission.

Er verbrachte 2006-07 vier Monate in Afghanistan und war nicht in Feuergefechte oder direkte Kämpfe verwickelt (später eine Quelle ständiger Schuldgefühle, dass er einer PTBS irgendwie nicht würdig war). Seine Arbeit als Geheimdienstoffizier bestand darin, mit einem Dolmetscher zu Treffen an abgelegenen Orten mit Leuten zu gehen, die „Bösewichte“ sein könnten, die mit den Taliban, Terrorismus oder Korruption in Verbindung stehen könnten. Die Aussicht, entführt und getötet zu werden, war real.

„Ich war 25 Jahre alt und es war eine aufregende Erfahrung, und deshalb schicken sie 41-jährige Väter von zwei Kindern nicht in den Krieg“, überlegt er. „Wenn ich jetzt in diese Meetings gehen würde, wäre ich mir sehr bewusst, was ich zu verlieren habe, aber wahrscheinlich auch sehr bewusst, in welcher Gefahr ich mich befinde.“

Als er nach Kansas City zurückkehrte, wandte sich Kander der Politik zu, auf der Suche nach dem gleichen Ziel und der Zugehörigkeit zu etwas Größerem als er selbst. Er klopfte an Tausende von Türen, arbeitete und überbot Rivalen, um die Wahl in das Repräsentantenhaus des Staates Missouri zu gewinnen, und später als Staatssekretär.

Jason Kander streichelt einen Hund des Armeeveteranen Charlie Robinson, als er 2019 das Veteran’s Community Project in Kansas City, Missouri, besichtigt. Foto: Charlie Riedel/AP

2016 kandidierte er für den US-Senat gegen den republikanischen Amtsinhaber Roy Blunt und erregte nationale Aufmerksamkeit mit einer Wahlkampfanzeige, in der er mit verbundenen Augen ein AR-15-Gewehr zusammenbaute und sich für Hintergrundüberprüfungen von Waffenkäufern einsetzte. Kander verlor aber trotzdem mit einem deutlich geringeren Vorsprung als Hillary Clinton zu Donald Trump im selben Staat.

PTSD folgte ihm jedoch wie ein Schatten.

Es gab Schlaflosigkeit und Nachtangst: böse Träume, in denen er wieder in Afghanistan war und jemand in einen Raum stürmte, ihn gefangen nahm und ihn für ein Enthauptungsvideo auf YouTube anstellte. Im Laufe der Zeit entwickelten sich daraus Ängste vor Eindringlingen, die seine Familie bedrohen könnten.

Es gab Nächte, da patrouillierte Kander mit geladener Waffe durchs Haus. Er hatte Symptome wie Rückenschmerzen, ein Zucken im linken Augenlid und eine Abneigung, in Restaurants mit dem Rücken zur Tür zu sitzen.

„Es ist anstrengend, die ganze Zeit wachsam zu sein, und wenn man das dann mit etwa 10 Jahren ohne guten Schlaf kombiniert, ist man einfach erschöpft. Wenn Sie erschöpft genug sind und all diese anderen Scham- und Schuldgefühle haben und dann diese Symptome haben, werden Sie schließlich depressiv. Wenn man lange genug depressiv ist, hat man irgendwann Selbstmordgedanken.“

Seine politische Karriere, so schätzt er jetzt ein, war ein Streben nach Erlösung. „Ich hatte diese Vorstellung, dass ich nicht genug für mein Land getan hatte, dass ich persönlich ein unwiederbringliches Stück Scheiße war, und während ich all diese Dinge politisch durchsetzte, wussten die Leute nicht wirklich, dass ich dieses Lob völlig unverdient hatte oder Verherrlichung.“

Die Hollywood-Version der Erlösung für Kander hätte ihn dazu gebracht, die Präsidentschaft zu gewinnen und PTSD am Tag der Amtseinführung beiseite zu schieben. Und für eine Weile schien es möglich. Als Obama in seinem letzten Interview im Oval Office gefragt wurde, wer ihm Hoffnung für die Zukunft des Landes gemacht habe, war Kanders erster Name auf seinen Lippen. Das Paar hatte ein privates Treffen, bei dem Obama „ratgeberähnliche Ratschläge“ gab.

Kander wurde als neue Hoffnung der Demokraten gefeiert, ein Veteran aus dem Kernland, der das Gegenmittel für Kräfte liefern könnte, die Trump ins Weiße Haus brachten. Er machte häufige Besuche in frühen Präsidentschaftsnominierungsstaaten; seine Twitter-Biografie sagt, dass er „irgendwie für den Präsidenten kandidierte“.

Aber nach einer großen Rede in New Hampshire lösten sich die Dinge auf.

„Wie jeder andere Süchtige, der sich nicht mit seinem eigenen Trauma, seinen eigenen zugrunde liegenden Dingen auseinandersetzt, war ich süchtig nach der Bewunderung, nach den Massen, nach Auftritten und nach dem Adrenalin, das damit einherging. Das einzige Mal, dass ich mich wirklich präsent fühlte, war, wenn ich vor einer Menschenmenge stand oder ein Interview gab, das wirklich wichtig war.

Jason Kander, damals Bürgermeisterkandidat für Kansas City, im August 2018, kurz bevor er zur Behandlung in ein medizinisches Zentrum für Veteranen eincheckte.
Jason Kander, damals Bürgermeisterkandidat für Kansas City, im August 2018, kurz bevor er zur Behandlung in ein medizinisches Zentrum für Veteranen eincheckte. Foto: Bloomberg/Getty Images

„Diese Endorphin-Highs wirkten im Allgemeinen lange Zeit in dem Sinne, dass sie mich bis zum nächsten festhalten würden. Als ich also diesen Moment hatte, der der Höhepunkt meiner Karriere als politischer Performer war und ungefähr 12 Stunden dauerte, wurde mir klar, dass das ein echtes Problem war. Das funktionierte nicht mehr.“

Als jemand vorschlug, dass er sein Visier senken sollte und kandidiere für das Amt des Bürgermeisters von Kansas City Stattdessen ergriff Kander die Chance, den Druck zu verringern. Er lag in den Umfragen und beim Fundraising deutlich vorne, als er am 1. Oktober 2018 das medizinische Zentrum der Veterans Affairs von Kansas City betrat und Selbstmordgedanken einräumte, die 10 Jahre zurückliegen.

Er wurde ordnungsgemäß in eine fensterlose Zelle mit blassgrünen Wänden gebracht und in einen dunkelgrünen Kittel gekleidet, der etwa fünf Nummern zu groß war. „Das war also Selbstmordwache“, schreibt er.

Die meisten Mitarbeiter erkannten ihn sofort, aber ein junger niedergelassener Psychiater nicht. Eine halbe Stunde lang entblößte Kander seine Seele über die nächtlichen Schrecken und seine verzehrende Angst, dass jemand ihm und seiner Familie wehtun könnte. Dann fragte der Psychiater: „Hast du einen besonders stressigen Job oder so?“

Kander sagte, er sei in der Politik und erklärte: „Ich wäre fast für das Präsidentenamt kandidiert, habe mich dann aber entschieden, stattdessen für das Bürgermeisteramt zu kandidieren, und morgen plane ich, das abzusagen.“

Verwirrt sagte der Psychiater: „Sie wollten für das Präsidentenamt kandidieren? Von was?“

Kander sagte ihm: „Von den Vereinigten Staaten.“

Der Psychiater fragte: „Wer hat Ihnen gesagt, dass Sie für das Präsidentenamt kandidieren könnten?“

Jetzt irritiert sagte Kander: „Ich weiß nicht, was ich dir sagen soll, Mann. Ich meine, ich habe anderthalb Stunden damit verbracht, mit Obama in seinem Büro darüber zu sprechen, und er schien zu denken, dass es eine ziemlich gute Idee war.“

Der Psychiater lehnte sich in seinem Stuhl zurück und bemerkte: „Barack Obama hat Ihnen gesagt, dass Sie für das Präsidentenamt kandidieren könnten? Wie oft würdest du also sagen, dass du Stimmen hörst?“

Über den Austausch kann Kander jetzt auch lachen nimmt es in sein Buch auf.

Die Therapie hat Wunder gewirkt – „Man bekommt einen Meister in sich selbst“, beschrieb es sein Großonkel John – und ließ ihn die Freuden der Ehe wiederentdecken (seine in der Ukraine geborene Frau Diana steuert bewegende Passagen in dem Buch bei). , Vaterschaft (ihre Kinder sind acht und eins) und Baseball (er trainiert ein kleines Ligateam).

„Der Unterschied ist, dass ich mich jetzt häufig dafür entscheide, mit dem Gesicht zur Tür zu sitzen, aber ich kann normalerweise mit dem Rücken zur Tür sitzen, ohne viel herumzuzappeln. Ich bekomme im Allgemeinen kein Zucken im Auge. Im Allgemeinen habe ich meistens keine Alpträume.

Jason Kander, damals Außenminister von Missouri, trifft Truppen in Fort Leonard Wood.
Jason Kander, damals Außenminister von Missouri, trifft Truppen in Fort Leonard Wood. Foto: Alamy

„Bei der PTBS-Behandlung geht es nicht darum, geheilt zu werden. Es geht darum, an den Punkt zu kommen, an dem die Symptome einer PTBS Ihr Leben nicht mehr stören, und das konnte ich in der Therapie erreichen.“

Kander ist auch besser gerüstet, um mit schwierigen Brüchen wie dem chaotischen Rückzug der USA aus Afghanistan im vergangenen Jahr fertig zu werden. Er gibt zu: „Am Anfang war es ziemlich auslösend und dann habe ich mich sehr dafür eingesetzt, Menschen, die mir wichtig sind, aus dem Land zu evakuieren. Diese Erfahrung war neu traumatisch und ich musste zurückgehen und meinen Therapeuten wieder aufsuchen, aber ich bin froh, dass ich es getan habe. Es ist nicht einfach, aber jetzt habe ich die Werkzeuge, um damit umzugehen.“

Kander ist Präsident der nationalen Expansion bei Veteranengemeinschaftsprojekteiner gemeinnützigen Organisation, an die er alle Tantiemen des Buches spenden wird, und Moderator von Majority 54, einem politischen Podcast.

Kander hat wenig Zeit für das ewige Narrativ von Moderaten gegen Progressive, das die Demokratische Partei spaltet. „Alle sind in diese Debatte darüber verwickelt, ob die Partei weiter nach links gehen oder näher an der Mitte bleiben muss, und sie alle verfehlen völlig das Wesentliche. In dem Teil des Landes, in dem ich lebe, ist das nicht der Fall. Man bekommt keine Punkte dafür, weniger liberal zu sein; Sie erhalten Punkte dafür, dass Sie sich darum kümmern, was die Menschen durchmachen.“

Kander sagt, er habe Invisible Storm geschrieben, weil es so war das Buch, das er gerne gelesen hätte Vor 14 Jahren. Er hofft, dass es die Menschen ermutigen wird, sich ihren eigenen Problemen zu stellen und zu verstehen, dass Genesung und Wachstum nach PTBS möglich sind.

Aber angesichts des bodenlosen Zynismus in der heutigen Politik wird es zweifellos irgendwo jemanden geben, der die Theorie aufstellt, dass das Buch ein kalkulierter Schritt zur Wiederbelebung von Kanders Karriere ist, vielleicht sogar seiner Ambitionen im Weißen Haus.

Diese Vorstellung findet er absurd.

„Ich schrieb dieses Buch in dem Verständnis, dass die Leute sagen werden, dass wir keinen Präsidenten haben können, der nachts das Weiße Haus verfolgt, weil er sich Sorgen um Eindringlinge macht, wenn ich jemals wieder den Wunsch verspüre, für das Präsidentenamt zu kandidieren“, sagt er . „Wenn ich jemals laufe, liegt es an mir, zu sagen: ‚Ich muss das nicht mehr tun, weil ich eine Therapie bekommen habe.‘

„Ja, das ist wahrscheinlich nicht die ideale Debatte für einen Präsidentschaftswahlkampf. Aber ich habe die Entscheidung getroffen, dass, wenn sich herausstellt, dass dieses Buch etwas ist, das mich daran hindert, jemals für das Präsidentenamt zu kandidieren, aber wenn es vielen Menschen hilft und viele Leben rettet, das absolut ein Geschäft für mich ist bereit zu machen.“