Wie gedeiht die karibische Feuerkoralle, während andere verschwinden? | Wissenschaft

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Feuerkorallen können der Fluch der Existenz eines Tauchers sein. Eine versehentliche Berührung kann quälende Schmerzen verursachen. Sie können aber auch dazu beitragen, karibische Riffe zu retten, die von Hurrikanen, globaler Erwärmung, Krankheiten und einem Überfluss an Algen heimgesucht wurden. Eine Langzeitstudie hat ergeben, dass Feuerkorallen (Millepora) gedeihen dort, auch wenn andere Korallen verschwinden, und könnten dazu beitragen, einen Teil der 3D-Umgebung zu erhalten, die dazu beiträgt, dass Riffe so großartige Lebensräume für Fische und andere Organismen sind.

Feuerkorallen „werden sehr wichtige Lebensraumlieferanten sein, weil sie unter diesen Belastungen überleben können“, sagt Colleen Bove, eine Meeresökologin an der Boston University, die nicht an der Arbeit beteiligt war.

Vor 30 Jahren begann Peter Edmunds mit jährlichen Untersuchungen des Unterwasserlebens vor St. John, einer der US-amerikanischen Jungferninseln. Der Meeresbiologe von der California State University, Northridge, markierte einen 20 Meter langen Transekt entlang eines Unterwasserriffs. Jeden Sommer hat er fotografiert, was dort gewachsen ist, einschließlich eines erweiterten Querschnitts von 40 Metern.

Durch die Analyse der Häufigkeit jedes Organismus in diesen „Fotoquadraten“ hat Edmunds nachgezeichnet, wie Algen und verschiedene Korallen Hurrikane, steigende Meerestemperaturen und andere Umweltbelastungen überstanden haben. „Was er geleistet hat, ist wirklich bemerkenswert“, sagt Caroline Dubé, eine Meeresbiologin an der Laval University, die die Plastizität pazifischer Feuerkorallen untersucht. „Es gibt so viele Störungen in Korallenriffen, dass dies etwas ist, was mehr getan werden muss.“

Feuerkorallen ähneln typischen Steinkorallen, sind aber eigentlich nahe Verwandte von Quallen; daher ihr böser Stich. Sie haben die Fähigkeit, entweder als Blätter zu wachsen – die sich als flache Beschichtung über Felsen und andere Oberflächen ausbreiten – oder als „Bäume“, die mit einem Stamm und Zweigen nach oben sprießen. Vor mehr als 40 Jahren schlug Jeremy Jackson, ein Meeresbiologe am American Museum of Natural History und am Smithsonian Tropical Research Institute, vor, dass diese Plastizität Feuerkorallen einen Vorteil verschaffen würde, da die karibischen Riffe der globalen Erwärmung und Wirbelstürme ausgesetzt waren. Edmunds kommt nun zu dem Schluss, dass Jackson Recht hatte.

Insgesamt dokumentieren die Langzeitdaten von Edmunds, dass zahlreiche Arten mehrzelliger Algen, Makroalgen genannt, die karibischen Riffe überwuchert haben. Aber wenn Wirbelstürme oder andere Faktoren die Makroalgen zerstören, Feuerkorallen ziehen schnell ein und verkrusten Oberflächen, berichtet Edmunds heute in der Verfahren der Royal Society B. Wenn das Riff überfüllt ist, feuern Sie Korallensprossen in seine verzweigte Baumform, damit es auf engstem Raum weiter gedeihen und eine aufrechte Struktur bieten kann, an der andere Organismen knabbern, darin leben oder anderweitig genutzt werden.

In regelmäßigen Abständen führt ungewöhnlich warmes Wasser dazu, dass die Korallen ihre Grünalgenpartner verlieren und absterben, wodurch Makroalgen wieder einwandern können. Hurrikane blasen auch die Äste der Baumform weg. Aber die Feuerkoralle kommt schnell in der einen oder anderen Form zurück, fand Edmunds. So konnte diese Koralle stabil bleiben und sogar ein wenig an Fülle zunehmen.

„Ihre Steinkorallen-Kumpel leisten keine gute Arbeit bei der Herstellung von Blättern und Bäumen“, sagt Edmunds. „In einer Welt mit häufigen Stürmen und harter Konkurrenz um Platz auf dem Meeresboden sind Feuerkorallen also bereit, die flachen Riffe zu erben.“

Jackson freut sich: „Edmunds bemerkenswerte Beharrlichkeit ermöglichte es ihm, die Höhen und Tiefen der Feuerkorallendynamik mitzuerleben.“ Leider zeigen die Daten von Edmunds auch, dass andere Korallen immer seltener werden. „Millepora könnten sie ersetzen, wenn sie aufgrund von Meereshitzewellen und Korallenbleiche abnehmen“, sagt Jackson.

Das sind vielleicht immer noch schlechte Nachrichten für die Riffe insgesamt. Nikolaos Schizas, ein Meereswissenschaftler an der Universität von Puerto Rico, Mayagüez, warnt davor, dass Feuerkorallen Riffe möglicherweise nicht retten, da sie normalerweise keine meterhohen und breiten Riffe bilden. „Wir müssen das Ausmaß dieses Potenzials realistisch einschätzen“, sagt Schizas.

Die Daten von Edmunds zeigen auch, dass die Feuerkorallen wiederholt von Hurrikanen und anderen Störungen niedergeschlagen wurden, betont Terry Hughes, Meereswissenschaftler am Australian Research Council Centre of Excellence for Coral Reef Studies. „Aber die Studie deutet stark darauf hin, dass sie besser abschneiden werden als die Mehrheit der Korallen.“